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¿Están los estándares de sostenibilidad preparados para influir en los agricultores de pequeña escala? Un estudio en el Norte del Cauca, Colombia.

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Escribe agricultores de pequeña escala (APE) en Google y alrededor de 3,000,000 de resultados invadirán la pantalla de tu computadora. No obstante, ¿se ha convertido  alguna vez en un “trend topic” en internet? Quizás no, aún.

A lo largo de los últimos años hemos sido testigos como la agricultura de pequeña escala ha pasado de ser una estadística agrícola a convertirse en un asunto de actualidad. La gente se ha sensibilizado con el tema en cuestión, especialmente desde la conferencia sobre el desarrollo sostenible de las Naciones Unidas, celebrado en Brasil el año pasado. Kanayo F. Nwanze, el Presidente del Fondo Internacional para el Desarrollo Agrícola (IFAD por sus siglas en inglés), planteó  el tema  y abogó por la inclusión de agricultores de pequeña escala en sistemas vigentes de producción agrícola.

El Presidente del Fondo Internacional para el Desarrollo Agrícola Kanayo F. Nwanze durante Rio+20

El Presidente del Fondo Internacional para el Desarrollo Agrícola (IFAD) Kanayo F. Nwanze durante Rio+20. Fuente: IFAD

Más allá de declararse a favor de los agricultores de pequeña escala, Sr. Nwanze también remarcó en vísperas de la cumbre que “la inversión del sector privado, ya sea con capital local o foráneo, puede ser un factor crítico para lograr un desarrollo agrícola sostenible y la seguridad alimentaria. Pero se necesita que la inversión se dirija claramente a facilitar el incremento de la productividad y del nivel de ingresos de esos agricultores.

Pero, ¿cómo los intereses de una compañía con fines de lucro se alinean con las necesidades de agricultores de pequeña escala con ínfimos recursos?

Hasta el momento, algunas de las principales compañías en la industria alimentaria han concebido planes y programas para incluir la producción agrícola de pequeña escala en su estrategia global de aprovisionamiento. Unilever, multinacional de productos de consumo, parece estar liderando la carrera por la sostenibilidad en la industria alimentaria.

En 2010, después de casi 15 años de acciones relacionadas con la sostenibilidad en el negocio, esta compañía lanzó el Unilever Sustainable Living Plan (en inglés). A la vez que se incorporaba el concepto de sostenibilidad en la estrategia de negocio, el plan señalaba a los agricultores de pequeña escala como uno de las claves para el éxito en la empresa.

Entre tanto, el equipo de vinculando agricultores a mercados (LFM por sus siglas en inglés) del Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT por sus siglas en inglés) pretendía identificar como los agricultores de plátano de pequeña escala del Norte del Cauca, Colombia, cumplían con los requerimientos de sostenibilidad de Unilever.

¿De qué manera Unilever concibe la inclusión de los agricultores de pequeña escala en su sistema de aprovisionamiento? Los agricultores, para ser elegibles, deben cumplir con una serie de requerimientos enumerados en el Unilever Sustainable Agriculture Code (UL-SAC por sus siglas en inglés). El UL-SAC cubre un amplio abanico de prácticas agrícolas sostenibles que tanto agricultores como proveedores deben de cumplir. El código contiene prácticas sostenibles divididas en 10 áreas: Agroquímicos y Carburantes, Suelos, Agua, Biodiversidad, Energía, Desechos, Capital humano y Social, Bienestar Animal, Cadena de Valor-Economía Local y Capacitación.

Para evaluar el cumplimiento de agricultores de pequeña escala con el código Unilever, el equipo de LFM, liderado por Yeray Saavedra, desarrolló una herramienta de trabajo que “traduce” el código en parámetros medibles en condiciones de agricultura de pequeña escala.  Con la herramienta finalmente lista, el equipo recopiló y analizó datos provenientes de 10 agricultores de plátano de pequeña escala situados en los municipios de Guachene y Padilla, al Norte del Departamento del Cauca.

El estudio indicó que aquellos productores de plátano de pequeña escala que suministran a mercados formales, como pueden ser las grandes cadenas de supermercados o supermercados locales, cumplen en mayor extensión con el código que aquellos agricultores que suministran mercados informales. Esto es debido a un manejo más integrado del cultivo durante las etapas productivas (aspectos recogidos en su mayoría en las secciones Agroquímicos y Suelos del UL-SAC).

Con los mercados formales demandando a día de hoy productos de alta calidad y tamaño,  algunos agricultores se enfrentan a menudo con dificultades asociadas a la escasez de recursos y limitaciones de tiempo. El estudio desarrollado por el equipo de vinculando agricultores a mercados demuestra que, a pesar de todo, los agricultores de plátano de pequeña escala que suministran a mercados formales poseen un mayor entendimiento de la sostenibilidad durante la producción del cultivo, lo cual influye en la obtención de un producto final de mayor calidad.

Además, el estudio confirma que los agricultores de plátano de pequeña escala que suministran mercados formales obtienen un nivel de ingresos superior a aquellos agricultores que optan por mercados informales.

De acuerdo a lo expuesto anteriormente, podemos afirmar que suministrar a mercados formales genera un mayor nivel de ingresos para aquellos agricultores que se deciden a cumplir con los requerimientos exigidos, invirtiendo con ello más tiempo y recursos en la aplicación de prácticas calificadas como sostenibles.

El estudio, más allá de proveer resultados sobre el cumplimiento del código, señala también que al evaluar la aplicabilidad del código Unilever entre agricultores de pequeña escala se puede indirectamente demostrar que la sostenibilidad en la agricultura de pequeña escala podría estar directamente relacionada con la orientación al mercado elegida.

Efectivamente, la ansiada y esperada inversión del sector privado puede mejorar las condiciones de vida de centenares de agricultores de pequeña escala en todo el mundo. Sin embargo, si éstos continúan estableciendo vínculos firmes con mercados formales millones de agricultores podrían ver en la aplicación de prácticas sostenibles en su finca la mejor manera de prosperar en el futuro.

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